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Proyecto Lithium Microbiome: explorando la vida microbiana del Salar de Atacama

SQM y el Instituto de Dinámica Celular y Biotecnología, junto a CeBiB y Laboratorio de Complejidad Microbiana y Ecología Funcional de la Universidad de Antofagasta, firman acuerdo para investigar el microbioma de las pozas de evaporación del Salar de Atacama.


Foto: https://eoimages.gsfc.nasa.gov | Salar de Atacama.png
Foto: https://eoimages.gsfc.nasa.gov | Salar de Atacama.png

El Instituto de Dinámica Celular y Biotecnología, asociado del CeBiB, firma convenio para investigar y desarrollar prospección microbiológica en las instalaciones de la compañía minera SQM ubicada en el Salar de Atacama. Se trata del Proyecto Lithium Microbiome, el que será ejecutado por un equipo interdisciplinario asociado también al Laboratorio de Complejidad Microbiana y Ecología Funcional de la Universidad de Antofagasta, parte del CeBiB.


El Salar de Atacama es uno de los mayores reservorios mundiales de litio que se encuentran en salmueras naturales. Posee un entorno geográfico único, con más de 3.000 km2 y situado en el Desierto de Atacama a 2.300 m sobre el nivel del mar. Este salar de gran importancia económica y ambiental, alberga no solo una alta variedad de vida silvestre adaptada a condiciones extremas (como es el caso de los flamencos y otras especies) sino que también vida microbiana. Sin embargo, poco se sabe sobre la diversidad microbiológica presente en las salmueras que forman parte del procesamiento del litio.


Por esta razón, el estudio de microorganismos es clave para entender y evaluar los impactos sobre los ecosistemas y una fuente de desarrollo de aplicaciones biotecnológicas. “El valor primordial de nuestro proyecto está en nuestra exploración de la vida microbiana en uno de los ecosistemas más únicos y extremos del planeta. Esta investigación no es solo una contribución al acervo científico, sino que pretende ser un aporte en el campo de la biotecnología. Al adentrarnos en el mundo microbiano de las piscinas de Litio, estamos despejando el camino hacia posibles nuevos avances y respuestas a desafíos que presenta la industria", explicó Pablo Aguilar, director científico de Proyecto Lithium Microbiome.



El proyecto tiene como objetivos principales la caracterización de comunidades microbianas presentes en la planta de salmuera de litio, específicamente en lagunas de procesamiento, junto con investigar sus metabolismos asociados los cuales pueden ayudar a la formulación de una propuesta de proceso biotecnológico para la producción de litio. De esta manera, se busca no solo enriquecer el conocimiento científico del área, sino que también desarrollar alternativas potencialmente beneficiosas para el medio ambiente y la preservación de los ecosistemas.


“Los frutos de nuestro trabajo tendrán una repercusión bifocal. En el plano científico, enriquecerán nuestro entendimiento sobre la microbiología de las piscinas de Litio y el potencial que tienen los microorganismos para su utilización en la industria, abriendo la puerta a futuras investigaciones y hallazgos en campos conexos. Desde la perspectiva medioambiental, al tener un conocimiento más profundo de estos microorganismos, podemos descifrar su influencia en el ambiente y cómo ese saber podría ser empleado en la protección y en aplicaciones biotecnológicas”, explicó el Dr. Aguilar. “Es emocionante la posibilidad de hallar microorganismos capaces de contribuir a procesos tecnológicos, aportando a tecnologías más amigables con el medioambiente”, agregó.


Por otra parte, el Proyecto Lithium Microbiome incorpora dentro de sus bases la difusión de los resultados finales a nivel nacional e internacional. Esta alianza ha establecido entre las partes que la plataforma con la información del microbioma presentes en las salmueras del Salar de Atacama será de libre acceso, es decir, la base de datos generada a partir de la investigación de la diversidad microbiana, utilizando secuenciación masiva, será de acceso público y gratuito, siguiendo los estándares de open science.


Pablo Aguilar, director científico del proyecto valoró esta iniciativa “Estoy plenamente convencido de que proporcionar un acceso público y sin costo a la base de datos de las comunidades microbianas es muy importante, se genera mayor cooperación entre los científicos y posibilita que otros expertos, académicos y personas interesadas utilicen esta información”.


“En esta época de ciencia colaborativa, compartir de esta manera puede propiciar avances y usos más rápidos, dado que permite que diversas perspectivas trabajen desde una misma base. Además, dada la relevancia medioambiental de nuestro proyecto, es vital que el público pueda acceder y conocer la microbiología de estos ambientes”, enfatizó, el Dr. Aguilar.


Por su parte, la dirección general del proyecto estará a cargo de Daniela Meneses, encargada del Laboratorio de Complejidad Microbiana y Ecología Funcional de la Universidad de Antofagasta, quien también liderará la obtención de cultivos de microorganismos desde las salmueras de Litio.

Shelsy Cuellar y Daniela Meneses, equipo CeBiB

Esta alianza de colaboración científica entre la compañía minera global SQM y destacados centros y laboratorios de investigación científica, es un hito que fortalece la idea de que vincular la industria con la academia es esencial para contribuir en el desarrollo eficiente y sostenible del país.



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